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Oficiales del ICE y CBP devuelven artefactos precolombinos a Panama

WASHINGTON - El Director del Servicio de Inmigración y Control de Aduanas (ICE, por sus siglas en inglés), John Morton y el Comisionado Adjunto del Negociado del Aduana y Protección Fronteriza (CBP, por sus siglas en inglés), Thomas S. Winkowski, repatriaron 99 artefactos precolombinos incautados como resultado de operativos de la Oficina de Investigaciones de Seguridad Interna (HSI, por sus siglas en inglés) en Los Ángeles y Portland, Oregón, al Presidente panameño, Ricardo Martinelli.

"Lamentablemente, el robo y el tráfico de artefactos culturales es una de las más antiguas formas de la delincuencia organizada transfronteriza", dijo Morton, director del ICE. "Si bien la incautación, decomiso y repatriación de artefactos culturales como éstos son, sin duda, motivo de celebración, nuestro objetivo a largo plazo es reducir el incentivo para una mayor destrucción de tumbas y templos antiguos, donde muchos de estos objetos son desenterrados o cincelados y robados."

"Los esfuerzos conjuntos para identificar y devolver estos, tan importantes artefactos panameños, ejemplifica el excelente nivel de cooperación y asociación entre el Panamá y Estados Unidos para combatir diferentes tipos de crímenes internacionales y, específicamente, para proteger nuestro patrimonio histórico y cultural", dijo el presidente Martinelli. "Seguimos comprometidos a trabajar estrechamente con los Estados Unidos en lo que sea necesario para preservar nuestro patrimonio cultural, y sinceramente espero que este tipo de esfuerzo dará lugar a la final el tráfico ilegal de antigüedades de todo el mundo."

"El Negociado de Aduana y Protección Fronteriza se complace en haber colaborado con ICE y el Procurador General para ayudar a devolver estos artefactos de valor incalculable a su legítimo propietario," dijo Winkowski, comisionado adjunto del negociado del CBP. "Gracias a la dedicación de los hombres y mujeres del CBP, estos artefactos le proporcionaran a los panameños, una clave de su pasado."

Estos artículos, previamente importados a Estados Unidos, fueron descubiertos como parte de una investigación que comenzó en 1998, bajo el antiguo Servicio de Aduanas de EE.UU., una de las agencias que convergieron para formar ICE. La oficina del Agregado de ICE en Panamá recibió una pista de investigadores panameños que un empleado de la Comisión del Canal Panamá, Eleanor Gale, estaba contrabandeando artefactos precolombinos desde Panamá hacia Estados Unidos. Las autoridades panameñas informaron que Gale exportó cuatro contenedores grandes a Oregón y declaró su contenido como artículos del hogar cuando los mismos contenían artefactos precolombinos. Una búsqueda en los contenedores reveló seis artefactos precolombinos de Panamá, entre otros artículos. Los artefactos fueron confiscados y devueltos a Panamá.

Más tarde, también en 1998, investigadores panameños ejecutaron una orden de allanamiento en la residencia de Gale en Panamá, recuperando 148 piezas precolombinas. Gale fue acusada en 2003 en el Distrito de Oregón por conspiración para transportar, recibir, poseer, esconder y almacenar propiedad robada y por contrabando. Gale se declaró culpable de contrabando y fue sentenciada a libertad condicional.

Otras dos personas también fueron identificadas como parte de la conspiración de Gale. Agentes de la Oficina de Investigaciones de Seguridad Nacional del ICE interceptaron envíos de artefactos precolombinos con destino a Estados Unidos y dirigidos a uno de los individuos, un profesor en una universidad de EE.UU. Ambos individuos fueron acusados de conspiración para transportar, recibir, poseer, esconder y almacenar objetos robados, aunque los cargos fueron desestimados en última instancia. El profesor accedió a su vez a devolver más de 99 artefactos precolombinos que importó ilegalmente a Estados Unidos desde Panamá como parte del acuerdo de su declaración de culpabilidad. En 2005, agentes del ICE HSI en Los Ángeles y Portland supervisaron la autenticación, el inventario, y la incautación de los 99 artefactos.

Con un valor aproximado de $100.000, estos artefactos representan una muestra muy completa de la mayoría de los estilos de cerámica precolombina de Panamá desde el período 1 - 1500 AD. Se trata de objetos únicos, hechos totalmente a mano por indios artesanos, americanos nativos, sin el uso de una rueda de lanzamiento o técnicas de producción en masa. Durante este período, en Panamá, alfareros fueron considerados especialistas en su oficio y, presumiblemente, al servicio de los jefes o caciques.

Los artículos confiscados fueron saqueados de tumbas probablemente en Veraguas al sur-oeste en las costas del Golfo de Montijo. Los artefactos repatriados incluyen tablas de molienda de tres patas, conocidas como "metates" y utilizadas para moler granos de maíz, vasijas de cerámica, figurillas, y las placas de pedestal.

ICE HSI juega un papel de liderazgo en la investigación de crimines relacionados con la importación y distribución ilícitas de bienes culturales. ICE HSI usa su amplia autoridad investigativa para confiscar cualquier tipo de artefacto cultural que haya sido importado de forma ilegal a Estados Unidos e investiga el tráfico ilegal de obras de arte, especialmente las obras que han sido declaradas extraviadas o robadas. La Oficina de Asuntos Internacionales del ICE, a través de sus 68 oficinas de agregados en 47 países, trabaja en estrecha colaboración con gobiernos extranjeros para realizar investigaciones conjuntas, cuando sea posible.

Los agentes del ICE HSI se someten a sesiones especiales de adiestramiento financiadas por el Departamento de Estado en los museos Smithsonian y centros de investigación antes de comenzar a trabajar casos de propiedad cultural El personal de Smithsonian provee adiestramiento en objetos de las regiones que se encuentran en mayor riesgo de saqueo y tráfico, así como entrenamiento en habilidades prácticas en la manipulación, fotografía, grabado y embalaje de objetos.

Más de 2.300 objetos han sido devueltos a 18 países desde 2007, incluyendo pinturas de Francia, Alemania y Austria, un manuscrito del siglo 18 de Italia, y un marcador que pertenecía a Hitler, así como artefactos culturales de Irak de origen babilónico, sumerio, y neo-asirio.

Las agencias involucradas en la confiscación e investigación de los artefactos repatriados hoy son ICE HSI y el CBP en Los Ángeles y Portland, Oregón.

CBP es la agencia que lidera la seguridad fronteriza nacional y se encarga de aplicar cientos de leyes en y entre los 327 puertos de entrada internacionales de nuestro país. Como parte de esa misión, el CBP hace cumplir los acuerdos bilaterales y restricciones a la importación de determinados artefactos culturales extranjeros y otros efectos arqueológicos. CBP trabaja en estrecha colaboración con el ICE y otras autoridades federales, estatales y agencias locales de ley y orden para evitar el comercio ilegal y el tráfico de antigüedades para asegurar que las antigüedades que son objeto del comercio ilícito y tráfico sean devueltas a sus legítimos propietarios.

Para ver más fotos del evento y la repatriación de los artefactos devueltos, visite la galería de ICE accediendo a www.ICE.gov.